The Mensa

06-24-2018Liturgy CornerFr. Paul Turner Copyright © 2000 Resource Publications, Inc.

The top of the altar used at Mass is called the mensa, the Latin word for “table.” A more precise translation would be “tabletop.” When a new altar is first put into use, the bishop anoints the mensa with chrism. It becomes holy, and it is to be respected at all times.

The General Instruction of the Roman Missal says the mensa is traditionally made of stone, but in the United States wood may be used (301). It should be covered with a white cloth (304), and the only objects set on top of it are to be the books, vessels, and linens necessary for the Mass (73, 306). Even floral decorations should be set around the altar, not on top of it (305). And when the collection is brought forward at a typical Sunday Mass, it is to be set near the altar, but not on the mensa (73).

This piece of furniture is called both altar and table (296). It is the altar of sacrifice and the table of communion. The liturgy also speaks of people being fed at the table of God’s word. Just as we share communion at the altar, so we feast on God’s holy word proclaimed from the ambo. The readings from Scripture are a second mensa at the Mass.

Sometimes Mass is celebrated outside a consecrated church—in nursing homes, hospitals, or prisons, for example. In those cases, another table may serve as the altar, even though it has not been consecrated by a bishop (297). But the mensa should be suitable for its purpose: the table of communion with one another and with God.

La Palabra Latin “Mensa”

La parte superior del altar utilizada en la Misa se llama “mensa” en latín, la cual significa mesa. Cuando es un nuevo altar, el obispo unge la “mensa” con el crisma. En este momento el altar o la “mensa” es santificado, y debe ser respetado en todo momento.

La Instrucción General del Misal Romano dice que la “mensa” es tradicionalmente de piedra, pero en los Estados Unidos puede ser de madera (301). Debería cubrirse con una tela blanca (304), y los únicos objetos colocados encima de ella deben ser los libros, vasijas y los lienzos necesarios para la Misa (73, 306). Incluso las decoraciones florales deben colocarse alrededor del altar, no encima de él (305). Y cuando la colecta se presenta durante la típica Misa dominical, debe colocarse cerca del altar, pero no encima de la “mensa” (73).

Este mueble se llama altar o mesa (296). Es el altar del sacrificio y la mesa de comunión. La liturgia habla de personas que vienen a ser alimentadas en la mesa de la palabra de Dios. Así como compartimos la comunión en el altar, también nos deleitamos con la santa palabra de Dios proclamada desde el ambón. Las lecturas de las Escrituras son una segunda “mensa” en la Misa.

A veces, la Misa se celebra fuera de la iglesia consagrada, por ejemplo, en asilos de ancianos, hospitales o prisiones. En esos casos, otra mesa puede servir como el altar, aunque no haya sido consagrada por un obispo (297). Pero la “mensa” debe ser apropiada para su propósito: la mesa de comunión entre uno y el otro y con Dios.

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